Bienvenue aux Sables d'Olonne !

Les Sables d'Olonne
Si la plus grande station balnéaire de Vendée est surtout renommée pour ses superbes plages. Les Sables d'Olonne sont en revanche moins connus pour avoir été le premier port morutier du Royaume de France.

A travers cet article, je vous propose de découvrir comment les Sables d'Olonne ont prospéré durant prés de dix siècles (du VIIème au XVIIème siècle) grâce à l'activité de ses marais salants, puis au XVIIème siècle avec l'essor de la pêche et du tourisme.

Vous êtes prêts  ? C'est parti pour une plongée historique dans l'histoire maritime des Sables d'Olonne  !

Les Sables d'Olonne durant l'antiquité

L'histoire des  Sables d'Olonne est intimement lié à son caractère maritime. Au tout début, il y avait l'océan qui recouvrait une grande partie du territoire. Seule l'Ile d'Olonne, sans doute, émergeait au dessus du niveau de l'eau. Le nom «  Ol-ona  », hauteur au dessus de l'eau, pourrait ainsi avoir son origine celtique.

Plus tard, sous l'empire romain, Olonne devient un carrefour important grâce à son port qui permet l'échange de marchandises. Les romains cultivaient essentiellement la vigne. La récolte de sel fait son apparition à l'époque gallo-romaine, mais il faut attendre le VIIème siècle pour que soient façonnés les premiers marais salants. Ils témoignent de l'importante activité qui régnait autour de la récolte de «  l'or blanc  ».

Les Sables d'Olonne au moyen âge

Jusqu'au IXème siècle que les Sables d'Olonne prennent leur essor, et plus exactement en 1218, lorsque Savary de Mauléon, Prince de Talmont, décide de fonder une ville nouvelle près d'Olonne et de La Chaume. Les Sables d'Olonne sont nées. La ville se développe sur le versant nord de la dune, tandis que le nouveau port des Sables s'enrichit toujours avec le négoce de sel et de vin.

L'âge d'or et le déclin des Sables d'Olonne

Le XVIIème siècle marque l'apogée des Sables d'Olonne, qui devient le premier port morutier du royaume de France. Chaque année, les terras-neuvas sablais partent de long mois pêcher la morue sur les grands bancs de Terre-Neuve, au large du Canada. Plus de cent bateaux sont armés. La ville s'enrichit, les amateurs et négociants se font construire de beaux hôtels particuliers. Mais la situation de la ville commence à se dégrader au XVIIème siècle en raison des conflits incessant. S'ensuit un long déclin qui ne disparaîtra qu'avec le développement de la pêche et du tourisme à la fin du XIXe siècle.

Les Sables d'Olonne au XIXème siècle

Pour satisfaire la demande de pêche à la Morue mais aussi de pêche à la sardine et au thon, le port se modernise. Dès 1845, la pêche à la sardine et au thon assure l'essor des conserveries, appelées alors confiseries. Des thoniers et des sardiniers sont fabriqués sur les chantiers navals. 

Parallèlement se développe le tourisme avec le premiers bains de mers. C'est en 1825 que sont construits ls premiers établissements touristiques et les pittoresques cabines de bains dites «  bathing machines  ».

La mode est lancée  : les aristocrates se pressent aux Sables d'Olonne qui devient une station balnéaire mondaine  : c'est la Belle Époque Sablaise.

L'arrivée du chemin de fer en 1866 marque un véritable tournant dans l'histoire des Sables d'Olonne, En 1900, on compte plus de 35 hôtels dans toute la ville. Un premier casino est construit, suivi d'un second.

La période de l’après-guerre aux Sables d'Olonne

La concurrence des grandes compagnie salines du sud et de l'est de la France provoque une baisse inexorable de la production dans les marais salants des Sables d'Olonne, où le sel est encore récolté à la main. De 13 000 tonnes en 1865, on passe à 8 000 en 1929 puis seulement à la sortie de la deuxième guerre mondiale.

A ce jour, il ne reste que quelques sauniers qui perpétuent la tradition mais l'activité a connu un regain d'intérêt ces dernières années. Il est possible de visiter les salines lors dune balade en bateau ou en canoë sur la rivière salée et rencontrer les producteurs pour une explication de leur métier et une démonstration de la récolte de sel.

En 1989, la ville renoue également avec son passé maritime avec le très médiatique Vendée Globe. En plus de cette compétition de voile, Port Olona accueille une cinquantaine de manifestations nautiques chaque année.

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